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Campagnes du capitaine Marcel

Campagnes du capitaine MARCEL, du 69e de ligne 
en Espagne et en Portugal (1808-1814)

Mises en ordre, annotées et publiées par le commandant Var
Paris – Librairie Plon – 1913
(Remerciements à Mme Sue Law)

Le capitaine Marcel
Le capitaine Marcel

Ce serait déflorer ces Souvenirs et leur enlever tout leur charme que d’énumérer les expéditions, coups de main, combats auxquels prit part ce vaillant soldat : une esquisse à grands traits en dira assez sur ce que fut sa trop courte carrière.

Le 16 janvier 1809, le sergent Marcel attirait décidément l’attention sur lui en passant, le premier, le pont de Bibaye, en Galice, défendu par les Espagnols et en faisant plusieurs prisonniers, dont un chef de bataillon. Cité pour ce fait il fut promu sous-lieutenant de voltigeurs, le 2 février 1810, grade qui ne devait être confirmé que le 27 décembre après la désastreuse expédition de Masséna en Portugal. Le sous-lieutenant Marcel est à Busaco, inutile et sanglant combat où le 69e et le 6e léger rivalisent d’entrain pour aborder l’ennemi et où les voltigeurs hèlent les Anglais pour les inviter au « déjeuner à la fourchette ». Puis c’est la retraite sur Pombal, Redinha, les misères allégrement supportées; c’est Fuentès d’Oñoro, cette victoire inachevée, et les randonnées sans fin par le froid, par le chaud, tantôt dans la sauvage Galice, tantôt dans le « doux royaume » de Murcie, tantôt dans la « maudite » Estramadure. Le 69e est de toutes les « fêtes » ; il a ouvert la tranchée à Ciudad-Rodrigo, il l’a ouverte encore à Almeïda ; ici il est aux trousses des « Goddem » ou des « pouilleux de del Parque » ; là il est à la poursuite de don Julian ou de El Pastor; il est partout et partout il montre, comme l’a dit Napoléon à Pancorbo, « qu’il a un fameux numéro ». Lieutenant en 1811, Marcel commande sa compagnie de voltigeurs; toujours gai et alerte, il est tout entier à ses vieux soldats : leurs faces ravagées, leurs moustaches grises lui semblent plus belles que les gracieux minois des « divinités de Salamanque », et, quand il marche à leur tête, il est « plus fier qu’un empereur romain ». Aux Arapiles, les voltigeurs du 3e bataillon couvrent la retraite du régiment ; selon son habitude, Marcel se prodigue, paye d’exemple : deux chevau-légers hanovriens l’attaquent, le blessent grièvement et le laissent pour mort sur le terrain.

Après un long évanouissement, Marcel se relève et, avec l’aide de son petit domestique, se traîne jusqu’au bivouac du bataillon où il se fait panser sommairement; le lendemain il marche et combat avec sa compagnie : la blessure guérira toute seule, mais il n’abandonnera pas ses « vieilles moustaches », son cher régiment. Avec les revers, le caractère de sauvagerie de la guerre s’accentue, massacres, pillages se succèdent : c’est le sac de Salamanque, c’est l’assaut de Castro d’Urialès avec toutes ses horreurs, dont s’émeut le cœur généreux et bon de Marcel. Mais voici Vitoria, la campagne de France, Bayonne, Orthez, Toulouse : le capitaine Marcel redouble d’énergie et de dévouement. Au combat de Baroillet, en présence du maréchal Soult, il enlève avec sa compagnie une maison très fortement tenue par l’ennemi et fait prisonniers de sa main cinq officiers anglais et portugais. Une nuit qu’il est détaché dans l’île de Broc, au milieu de l’Adour grossi par les pluies, les Anglais ouvrent soudain un feu violent sur la petite garnison : saisis de panique, les hommes du 76e fuient sur des barques, mais, à la voix de leur capitaine, les voltigeurs du 69e restent fermes à leur poste, malgré un raz de marée qui vient font submerger; dans l’eau jusqu’au ventre, ils ne cessent de répéter: « Camarades, secondons nos officiers ; ne sommes-nous pas Français et du 69e! » Le 1er janvier 1814, une nouvelle attaque est dirigée contre les compagnies qui ont relevé à l’île de Broc les voltigeurs du 3e bataillon : les cartouches commencent à manquer et personne n’ose traverser l’Adour sous le feu de l’artillerie ennemie. Marcel saute dans un canot avec deux paysans de bonne volonté, va ravitailler lui-même les tirailleurs sous une fusillade enragée et, à son retour, est frappé d’une balle dans l’épaule. Cette « étrenne de messieurs les Anglais » est soignée comme l’ont été les autres blessures : c’est avec cette balle, qu’il gardera jusqu’à sa mort comme « souvenir de l’île de Broc », qu’il joue au « petit palet » avec ses camarades le matin d’Orthez et qu’à Toulouse il franchit le canal du Midi sur une poutre, en poursuivant les Portugais « qu’il sabre tant qu’il peut ».

La Restauration mit Marcel en demi-solde : ses états de service étaient brillants, il était ardent et plein de vigueur, mais le général Molitor n’était qu’un exécuteur « aveugle » des volontés royales : il ne fallait que vingt-quatre capitaines pour le régiment réorganisé et il était le vingt-cinquième! Aux Cent jours, il ne fit qu’une courte réapparition au régiment : il n’assista pas à Waterloo et rentra dans ses foyers avec les « brigands de a Loire ». C’était la fin d’une carrière qui s’annonçait si belle : Marcel n’était pas, en effet, de ceux qui acceptaient de servir dans une armée où, selon l’expression des vieux de la vieille, « les cadets s’engageaient dans les colonels ». Il refusa le grade de chef de bataillon dans la légion départemental de la Seine-inférieure et attendit patiemment que sa croix, acquise pourtant au prix de tant de glorieux faits d’armes, lui fut reconnue par ordonnance royale de 1820.

Entouré de l’estime et de la considération générales, l’ancien héros d’Alba de Thormès et des Arapiles reprit courageusement le métier de ses pères et fit valoir les quelques arpents de vignes que lui avait apportés un mariage honorable. Il était resté le bon compagnon d’autrefois, gai, serviable., accueillant : son seul plaisir était de rimer de petits vers badins ou galants et de causer des campagnes de jadis avec d’anciens soldais du 69e, retirés en grand nombre aux Riceys : quand il passait, toujours coquet, toujours soigné dans sa tenue, tous saluaient avec respect le « capitaine des voltigeurs » et eussent passé dans le feu pour lui obéir. Il entretenait également des relations épistolaires avec de vieux officiers, colonels ou généraux du temps de « l’autre » et qui, tous, le tenaient en haute estime : « Mon cher Marcel, lui écrivait son ex-colonel Fririon , vous êtes un des plus braves militaires que j’aie connus et un de ceux comprenant le mieux notre vieux métier de la guerre; …sans les désastres le notre patrie, vous seriez a présent officier général et, certes, valant mieux que tant d’autres… » En 1845 une affection pulmonaire enleva brusquement, en quelques semaines, ce vaillant serviteur de la France; il fit bonne contenance devant la mort qu’il avait si souvent bravée, et ses dernières paroles furent pour envoyer un salut suprême à cette patrie, à ce drapeau, à ce régiment qui avaient été la religion de toute sa loyale existence.

On a dit souvent « le style c’est l’homme » et il faut bien en convenir en lisant Marcel, car toutes les qualités du valeureux officier se reflètent dans les récits qu’il nous a laissés. C’est d’une plume alerte, familière, pleine de fine observation parfois, qu’il i retracé les incidents de guerre, les scènes tragiques ou romanesques dont il a été le témoin ou le héros. Et pourtant nulle recherche chez lui : comme il a pris soin de nous le dire, « il n’écrit pas, il raconte » Et, sans réticences, sans recherche littéraire, en toute sincérité, il met à nu l’âme naïve et enthousiaste du soldat impérial, tel que nous commençons à le connaître : pillard, souvent par nécessité, volontiers frondeur, prompt au découragement comme à la colère; terribles défauts, mais combien éclipsés par les brillantes qualités de la race, l’esprit de sacrifice et un inlassable dévouement pour les chefs qui ont su gagner son cœur. Certes Marcel est avantageux et il fait une large part aux histoires de femmes; mais peut-il en être autrement quand il s’agit des guerres d’Espagne? Q’on veuille bien se souvenir de la fameuse phrase par laquelle tant de femmes espagnoles accueillaient nos soldats : « Je me meurs pour les militaires français ! » Et, par contre, que d’épisodes vécus, pris sur le vif, éclairant certains points obscurs, mettant en lumière certaines figures quelquefois méconnues! Quoi de plus émouvant que le récit de la mort du capitaine Lemoine, que les adieux du 69e au colonel Fririon que les soldats saluent une dernière fois de la perfection de leur maniement d’armes, « humble mais inestimable hommage que le pauvre soldat rend aux chefs qu’il a appris à respecter et à aimer »? Quoi de plus tragique que la destruction de Camarinas, l’assaut de Castro d’ Urialès ? Une vie intense, l’âme aventureuse, hardie, joyeusement intrépide de la vieille France, y palpite presque à chaque page, on y sent vraiment ce souffle d’héroïsme qui avait passé sur la nation, qui avait soulevé tous les cœurs. Et surtout, en présence des lendemains inconnus de l’heure présente, on se console des défaillances, des désastres par le spectacle réconfortant des héroïsmes, des dévouements, et en finit par ne plus apercevoir que la gloire des drapeaux où flambent les noms de ces victoires qui ont jadis épouvanté le monde et la grande figure impérissable de la patrie française.

L. Var.

Belley, 21janvier l912

Sommaire

Introduction

Chapitre 1
Départ de Glogau. – Les veuves et les orphelins silésiens. – En poste pour l’Espagne. – Terribles fatigues. – La Bidassoa. – Pénibles débuts. – Napoléon à Pancorbo. – Un fameux numéro. – Les conscrits sur le champ de bataille. – Illuminations improvisées. – Burgos. – Revue de l’Empereur, – Les Champenois. – Pointe sur Saragosse. – Madrid. – Les armées fantômes. – Aventure nocturne. – Le Guadarrama. – Tordesillas. – Le voltigeur Besnard. – Benavente. – Le gué de l’Empereur

Chapitre 2
Astorga. – Mort glorieuse du général de Colbert. – Les villages galiciens. – Escarmouches. – Don Juan Benito et la belle Anita. – Orense. – Excursion mouvementée. – Le colonel Fririon. – Saint-Jacques de Compostelle. – Le 3e hussards. – Sac de Camarinès. – Scènes d’horreur. – L’insurrection de la Galice. – Une héroïne espagnole. – Le marché de Saint-Jacques. – Le 69e à Caldas del Bey. – Dangers et plaisirs. – La maison de don Pimentel.

Chapitre 3

Nouvelles misères. – Fin héroïque du capitaine Lemoine. – Combat malheureux. – Les bons habitants de Saint-Jacques. – Le 69e à Lugo. – Curieuse aventure du capitaine Collin. – Dénouement fatal d’une idylle. – Salamanque. – A la pour-suite des Anglais. – Les moutons de l’Archobispo. – Les lanciers de don Julian

Chapitre 4

Tamamès. – Mauvaises dispositions du général Marchand. – Le commandant Duthoya. – Horrible cruauté des Espagnols. – Sanglantes représailles. – Combat d’Alba de Thormès. – Les dragons. – Un adjudant-major « bâtonniste » . – Doña Rosa de Pax. – Cantonnements. – Les rabatteurs du 69e. – Gratification de l’Empereur. – La guerre d’Espagne et ses profits. – Ciudad-Rodrigo. – La chasse aux boulets. – Le couvent de Saint-François. – La « poule », à Masséna. – L’explosion d’Alméïda

Chapitre 5

Entrée en Portugal. – Busaco. – Le sergent Roussel. – Pillage de Coïmbre. – Torrès-Vedras. – Retraite. – La fortune des cantinières. – Le Rougeaud. – Les sauveurs de l’armée de Portugal. – L’aigle du 39e. – Surprise de Rivinha. – Fuentès d’Oñoro. – Le chasseur Tillet. – La comète. – Marche sur Badajoz. – Souffrances des soldats. – Belle attitude du 69e. – Ville aux cigognes. – Ville aux gourganes. – Les adieux des soldats au colonel Fririon. – Le général « au Quart » – Terrible épidémie. – Un bon remède contre les fièvres. – Nouvel an bien triste.

Chapitre 6

Albacète. – Cruelle séparation. – Toujours la famine. – Un général mauvais ménétrier. – Lugar-Nuevo. – Les officiers du 6e léger. – Affreuse misère en Castille. – Scènes atroces. – Agréable vengeance contre le général Foy. – Les Arapiles. – Des artilleurs rivaux de Charles XII. – Retraite périlleuse. – Graves blessures. – Le 69e contre les dragons hanovriens. – Surprise de Posa. – Les gendarmes à Célada. – Macabre marche de nuit. – Sac de Salamanque. – Les délices d’Avila. – Des émules de la « Mouquette » – Siège de Castro. – Grenadiers et voltigeurs. – Une ville prise d’assaut.

Chapitre 7

Dernières amours en Espagne. – Sombres prophéties. – Les fuyards de Vitoria. – Violent combat de Tolosa. – Rentrée en France. – Le camp de la Croix-des-Bouquets. – Expédition sur Pampelune. – Les gorges de Roncevaux. – Echec au but. – Retraite difficile. – Sanglante mêlée. – Fatigues épouvantables. – Pont de Vera. – Les bagages des Anglais. – Mort du colonel Guinand. – Gracieuse, la fée de Carabe. – Brillante affaire du Baroillet. – Le lieutenant de Clérey. – Une nuit avec les morts

Chapitre 8

Les bords de l’Adour. – Les inondations. – L’ile de Broc. – Chaude alerte. – Un raz de marée malencontreux. – Les voltigeurs du 69e. – Une garnison qui manque de cartouches. – Traversée mouvementée. – Honneurs militaires intempestifs. – Les étrennes des Anglais. – Le réveillon d’Hastingues. – Une partie de palet interrompue. – Orthez. – Un alignement sous la mitraille. – Le vin de Vic-de-Bigorre. – Bataille de Toulouse. – Les redoutes du Calvinet. – Les Portugais dans le canal du Midi. – Derniers beaux jours. – Le général Molitor. – Adieux au régiment.

Annexes